Le cours situe l'importance des prairies et parcours au niveau de l'occupation du sol, dans l'économie de l'activité agricole et au niveau environnemental (multifonctionnalité des prairies). Il présente l'historique et l'évolution des prairies dans le contexte d'une agriculture en mutation permanente. Les principales espèces sélectionnées et naturelles sont présentées individuellement (systématique, morphologie, écologie) afin de comprendre les principes de compositions des mélanges et l'évolution des couverts en fonction des conditions de milieu et d'exploitation. Les méthodes d'inventaire sont présentées et mises en pratique. Les particularités et l'intérêt des mélanges graminées-légumineuses sont largement abordés. Les aspects conservation et restauration de la biodiversité, qualité des ressources en eau, protection des sols, stockage de carbone sont également discutés.

L'accent est mis aussi sur la gestion des prairies (phytotechnie, types de pâturage, modes de récolte et de conservation) ainsi que sur les facteurs qui affectent la valeur alimentaire des produits herbagers et par conséquent la réponse de l'animal (comportement à 'herbe, performances zootechniques: capacité d'ingestion, production...). Des outils innovants permettant d'aider le producteur dans la gestion de l'herbe comme le Feed Wedge ou Patur'Plan seront présentés, en plus des observations et évaluations courantes (calendrier de pâturage, hauteur d'herbe, nombre de jours d'avance, évaluation de la taille des parcelles en pâturage tournant...). Les précautions pour mettre les animaux à l'herbe au printemps, et les risques phytosanitaires (strongles digestifs, douve du foie...) seront également discutés. Le choix des modes de conservation des produits herbagers (foin, ensilage, enrubannage) seront réfléchis en fonction de plusieurs élements (stratégie de l'éleveur, présence de l'égumineuses, utilisation de conservateurs...). Enfin, l'intérêt d'une production basée sur l'herbe pour la valeur nutritionnelle des produits animaux (acides gras polyinsaturés, polyphénols, vitamines) et, de manière plus générale, sur la durabilité de l'exploitation (travail de l'éleveur, économie, bilan CO2 des productions...) sera abordée.

Des visites et séances de terrain illustrent les connaissances et permettent la mise en pratique des techniques d'inventaire.